Cundo utilizar herramientas aisladas? Seguridad, recomendaciones y usos prcticos


Cuando se trabaja en las proximidades de equipos con electricidad expuestos o en circuitos elctricos con corriente, es necesario proteger no slo el equipo en el que se est trabajando, sino tambin al operario. A tal efecto, las herramientas manuales aisladas son componentes esenciales de un equipo de proteccin personal adecuado y siempre deben usarse en estos casos para proporcionar la mxima proteccin al operario.

En primer lugar, no debemos confundir las herramientas aisladas con las convencionales de aspecto muy similar provistas de recubrimiento plstico o mangos de plstico, que no tienen ningn tipo de proteccin para usar en circuitos con energa. Por lo tanto, es muy importante asegurarnos de emplear herramientas marcadas con el smbolo oficial internacional de doble tringulo, que tienen una calificacin mxima de uso de 1000 V, han sido sometidas a una prueba dielctrica a 10.000 V y que adems deben cumplir con la norma IEC 60900. An a pesar de estas calificaciones, muchos fabricantes de herramientas aisladas consideran estas como una proteccin secundaria, por lo que todo operario de circuitos elctricos tambin debera usar conjuntamente un equipo de proteccin adecuado y observar las prcticas establecidas de seguridad laboral.

En este artculo vamos a detallar algunas consideraciones de uso y cuidados especiales de las herramientas aisladas que seguramente sern tiles para los interesados.

Quin debe usar herramientas aisladas?

Cualquier persona que trabaje en, o en las proximidades de, conductores con energa expuestos o partes de circuitos donde se requiera al menos una herramienta manual. Por ejemplo:

Profesionales expertos: tcnicos de mantenimiento de bateras o de sistemas de calefaccin, ventilacin y aire acondicionado (HVAC).
Electricistas: instalaciones comerciales o industriales.
Trabajadores de servicios pblicos: personas encargadas de la lectura de medidores domiciliarios de consumo de energa elctrica, operadores de tableros de distribucin o casetas de interruptores, operarios de plantas nucleares y subestaciones.

Trabajadores en el rea de energas renovables/limpias: energa solar, elica y automviles elctricos.

Algunos ejemplos prcticos
Para comprender ms claramente lo anterior, veamos unos pocos ejemplos en los que el hecho de pensar en una herramienta aislada resulta no slo recomendable, sino ms bien imprescindible.

a) Uso de herramientas

Caso 1. Destornillador: supongamos que a un electricista que debe asegurar un tornillo verde para el cable a tierra dentro de un panel de control se le resbala el tornillo mientras aplica su fuerza al destornillador y se establece un contacto directo fase-tierra. Adems de producir una descarga elctrica, las herramientas sin aislamiento pueden comprometer el intervalo de descarga entre conductores o partes de circuito con electricidad y dar lugar a un arco elctrico que provoca quemaduras en la piel, prdida de audicin, dao ocular e incluso podra crear un estallido o explosin por arco elctrico.

Caso 2. Llave de vaso: ahora imaginemos un mecnico especializado que est trabajando en un auto elctrico/hbrido, cuya enorme batera tiene una gran cantidad de energa almacenada que simplemente no puede desactivarse. Al ajustar la conexin para la batera con una llave de vaso, se hace contacto con el terminal opuesto. Podramos argumentar que la llave de vaso slo necesita un poco de cinta aisladora para solucionar el problema. Pero, es suficiente? Las herramientas envueltas con cinta aisladora slo proporcionan una sensacin inmediata de seguridad, pero no hay manera de evaluar tcnicamente el nivel de voltaje asociado del mal llamado aislamiento. En cuanto la herramienta se golpea, se deja caer o se toma por un borde afilado, el valor de aislamiento de la cinta aisladora queda anulado. Las herramientas aisladas estn diseadas para resistir un cierto abuso normal, ya que la mayora tiene doble capa y color para informarnos el momento en que debemos sustituirlas.

Caso 3. Alicate: un aprendiz que trabaja en un rea subterrnea poco iluminada corta un cable sin electricidad en un brazo organizador de cables y comete uno de los errores ms comunes, que es cortar el cable equivocado. Podra una herramienta especial evitar esto? La respuesta es afirmativa, porque entre las herramientas aisladas existen alicates cortacables provistos de un anillo en el extremo de corte, que solo permite cortar el cable que se sabe de antemano que est sin energa.

Caso 4. Llave de tubo/vaso con mango recto: durante su trabajo, una persona que efecta la lectura de un medidor para una empresa de servicio pblico encuentra un cable suelto. Qu hace el trabajador para corregir esto? Puede usar una llave de vaso con mango recto aislada para acceder a un rea estrecha y colocar la herramienta sobre la cabeza del tornillo o la tuerca para ajustar ese cable suelto, sin preocuparse por hacer contacto accidental con otra fase o con la base del medidor.

b) Situaciones particulares

Caso 1. Operaciones de bloqueo/etiquetado: en entornos donde se desarrollan actividades para construir, instalar, configurar, ajustar, inspeccionar, modificar y/o mantener mquinas de servicio o equipamiento elctrico, los operarios pueden quedar expuestos a energa inesperada o liberacin de energa peligrosa. Por lo tanto, toda vez que debe trabajarse en ellos, los equipos se desenergizan previamente mediante operaciones de bloqueo y etiquetado (Lock Out & Tag Out, LO-TO), pero an as se encuentran cercanos a otro equipo energizado. En esas condiciones, un operario puede perder accidentalmente el control de la herramienta, la cual podra hacer contacto con partes energizadas. Si en este escenario se usan herramientas manuales convencionales, adems de una descarga elctrica es muy posible que se genere una sobrecorriente de fase y se produzca un arco elctrico. No solo el operario quedara expuesto a una lesin, sino que el equipo en las cercanas de este incidente podra sufrir daos graves, dando lugar a reparaciones costosas, reemplazo o tiempo de inactividad.

Respuesta a preguntas comunes
Ahora vamos a revisar una serie de preguntas que muchos trabajadores se formulan a la hora de pensar en una herramienta aislada.

a) Las herramientas aisladas pueden usarse en circuitos con energa?

Las herramientas aisladas estn concebidas para evitar una descarga en caso de un accidente. Los operarios de estas herramientas deben trabajar siempre con los circuitos sin tensin elctrica por lo cual, sta es la primera medida que se debe tomar. Una vez tomada esa medida de seguridad, se emplean las herramientas aisladas para que si hubiera alguna derivacin fortuita, o alguna persona conecta la tensin elctrica, no ocurra un accidente.

b) Las herramientas pueden perder la proteccin aislante?

En caso de que el aislamiento resulte comprometido, por ejemplo, si el recubrimiento plstico se agrieta o se raya, dejando expuesto el material conductor que cubre, de hecho la herramienta perder sus propiedades aislantes. Si bien hay pruebas que pueden confirmar las cualidades aislantes de cada herramienta, algunas pruebas realizadas en repetidas ocasiones pueden romper la integridad del aislamiento, acelerando la necesidad de sustituir la herramienta. Por eso los diseos de aislamiento suelen tener dos capas de distinto color a fin de ayudar al usuario a identificar cortes o daos en la capa externa cuando la capa interna queda expuesta. La eficacia de esta identificacin depende del contraste entre los dos colores y de la calidad de la inspeccin visual que se realiza.

c) Existen requisitos para repetir peridicamente las pruebas de herramientas aisladas?

No, pero en todas partes del mundo la normativa de seguridad laboral establece que el equipo de proteccin debe mantenerse en condiciones seguras y fiables, y debe someterse a inspeccin o evaluacin en cumplimiento de diversas leyes. La mayora de los fabricantes sugiere los siguientes cuidados para las herramientas aisladas:

Mantener las herramientas limpias y secas.
Examinar el aislamiento antes de cada uso: si se duda de la integridad del aislamiento, destruir la herramienta o someterla nuevamente a evaluacin.
Seguir las recomendaciones de temperatura de uso indicadas por el fabricante.
Recurrir a una persona calificada para inspeccionar y volver a certificar anualmente las herramientas para el uso seguro.
Usar otros equipos y medidas de proteccin personal segn la necesidad.

d) Cules son los dems equipos y medidas de seguridad a usar?

En Estados Unidos, por ejemplo, muchas empresas contratistas adhieren a la norma NFPA 70E, que establece el uso de guantes aislantes cuando se trabaja en las proximidades de entornos con energa. Sin embargo, la normativa de la OSHA (Administracin de Seguridad y Salud Laboral, EE. UU.) aclara que si se usan herramientas aisladas no es necesario usar adems guantes protectores.

No obstante, hemos visto ms arriba que muchos fabricantes consideran sus herramientas aisladas como proteccin secundaria solamente, por lo que recomiendan al usuario el empleo de guantes conjuntamente con sus herramientas. Pero no es todo: muchos operarios no tienen en cuenta que al ingresar en un ambiente con energa para efectuar mantenimiento o reparaciones tambin deben despojarse de todo elemento conductor, como por ejemplo, telfonos celulares, radios, gafas de seguridad con marco metlico, lapiceras y llaves, ya sea en el bolsillo o en las presillas del pantaln.

e) Qu tener en cuenta al comprar una herramienta aislada?

Una vez que hayamos decidido el diseo de herramienta aislada que nos resulta ms cmodo, debemos considerar algunos detalles importantes a la hora de adquirirla:

Marca y certificado: es importante que la herramienta aislada est correctamente marcada, y que adems, cuente con certificado de conformidad con la norma IEC60900.

Elegir una marca reconocida: la calidad general de una herramienta aislada no puede juzgarse nicamente por el mtodo de aislamiento. La calidad y el desempeo de la herramienta base es fundamental. Las marcas que se especializan exclusivamente en herramientas aisladas adquieren su producto base de diversas fuentes que el futuro usuario no conoce. En cambio, los fabricantes de herramientas en general que gozan de prestigio local y/o internacional usan su propio stock de herramientas, lo que brinda confianza y seguridad al comprador. Por otra parte, un fabricante reconocido puede satisfacer las necesidades de todo tipo de herramienta aislada que no est necesariamente incluido en su catlogo, por lo que, a pedido del cliente, podr aislar la herramienta solicitada y ofrecerla al cliente en un diseo y/o tamao personalizado.

Verificar el agarre: elijamos una herramienta aislada que proporcione un agarre seguro, de modo de reducir la posibilidad de cadas o deslizamientos y por lo tanto minimizar el riesgo de lesiones personales.
Comparar garantas: en igualdad de condiciones, una garanta (y sus condiciones) puede representar una gran diferencia entre eficacia y tiempo perdido en reclamos. Es por ello que una marca de confianza nos ofrecer una garanta permanente para nuestras herramientas aisladas.